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Evolução biológica e evolução cultural
Há diferenças entre os autores do período clássico do evolucionismo cultural em relação a aspectos tanto teóricos quanto de interpretação etnográfica. Tambémocorreram mudanças ao longo da produção acadêmica de cada um deles, tomados individualmente. No entanto, pode-se, com relativa facilidade, sintetizar as principais idéias gerais dos autoresevolucionistas da antropologia, que eram em grande medida convergentes.19
Antes, porém, é preciso desfazer um equívoco bastante comum: pensar que a idéia de
evolução como explicação para a diversidade culturalhumana é decorrência direta da idéia de
evolução biológica, tendo como marco a publicação, em 1859, do livro do naturalista inglês Charles
Darwin (1809-1882), On the Origins ofSpecies by Means ofNatural Selection; or, The Preservati- on ofFavoured
Races in the Struggle for Life [Sobre a origem das espécies por meio da seleção natural; ou, a
preservação das raças favorecidas na luta pelavida].
Darwin argumentou que as espécies existentes haviam se desenvolvido lentamente a partir de
formas de vida anteriores, e apontou como mecanismo principal desse processo a teoria da
"seleçãonatural" através de variações acidentais. Em meados dos anos 1870, talvez a maior parte
das pessoas cultas na Europa e na América do Norte já tivesse aceito as idéias de Darwin. Muitas
vezes, no entanto,a compreensão de sua teoria era vaga e superficial. Um dos fatores fundamentais
para a aceitação da idéia de evolução era sua associação com a idéia de progresso, cuja imagem mais
comum é a de uma"escada" cujos degraus estão dispostos numa hierarquia linear. Geralmente, o
evolucionismo era percebido como a expressão científica desse princípio mais antigo e geral.
É também importante perceberque a chamada "revolução" darwinista ocorreu em paralelo ao
enorme alargamento do tempo histórico da espécie humana, para muito além dos cerca de cinco
mil anos apontados pela tradição bíblica....
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