Os 200 anos da pilha

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ASSUNTOS GERAIS OS 200 ANOS DA PILHA ELÉTRICA Aécio Pereira Chagas Instituto de Química - Universidade Estadual de Campinas – CP 6154 - 13083-970 – Campinas – SP Recebido em 21/10/99; aceito em 15/3/00

THE 200 YEARS OF THE ELECTRIC PILE. In celebration of the 200th anniversary of the electric pile, invented by Alessandro Volta, a synopsis of his letter to The Royal Society (London) and of hisbiography is presented. Keywords: electric pile; Volta; history of science.

No final de 1799, Alessandro Volta concluiu seu trabalho sobre o que ele chamou de “órgão elétrico artificial”, hoje mais conhecido como pilha elétrica. Em 20 março de 1800 ele escreve uma carta a Sir Joseph Banks, presidente da Royal Society of London, comunicando estes resultados, sendo lida na referida sociedade em26 de junho e publicada no número de setembro do Philosophical Transactions1. Daí as comemorações do bicentenário desta fabulosa invenção serem em 1999 ou em 2000. A carta de Volta era em francês e assim foi publicada, acrescida apenas com um título em inglês: On the Electricity excited by the mere Contact of conducting Substances of different kinds. In a Letter from Mr. Alexander Volta, F. R. S.Professor of Natural Philosophy in the University of Pavia, to the Rt. Hon. Sir Joseph Banks, Bart. K. B. P. R. S. [sic]1. No mesmo ano o Philosophical Magazine publica uma tradução da mesma para o inglês2. O “órgão elétrico artificial” foi o resultado de uma controvérsia entre Volta e seu compatriota Luigi Galvani (1737-1798)3-6. Este último havia descoberto, em torno de 1780, que quando se tocavauma extremidade de um músculo, dissecado da perna de uma rã, com um metal e a outra extremidade com outro metal diferente, ao se pôr em contacto dos dois metais o músculo se contraía. Sem se deter nas motivações de Galvani e em seus estudos, chegou ele a conclusão que o efeito era devido ao músculo, por ele possuir “eletricidade animal” (na época eram considerados vários tipos de eletricidade).Volta foi de opinião que a causa da contração era o contacto dos diferentes metais e seu “órgão elétrico artificial” foi construído para confirmar seus pontos de vista. De fato, um de seus dispositivos era constituído de uma série de discos de dois metais diferentes, como prata e zinco, empilhados (daí o nome pilha) alternativamente (ver a reprodução da gravura, Figuras 2, 3 e 4). Entre cada discohavia um pedaço de tecido ou papel embebido com água, água com sal (cloreto de sódio) ou com líxívia (carbonato de potássio, principalmente). Além da prata podiam ser utilizados outros metais como cobre, estanho ou chumbo, sendo que das diferentes combinações, prata e zinco davam os melhores resultados. Um outro tipo de montagem, que ele denomina couronné de tasses (cadeia de copos), é tambémapresentada (Figura 1 na reprodução da gravura). Em sua carta a Royal Society, Volta descreve os efeitos obtidos com esta fonte de eletricidade, que ele considerava um tipo de movimento perpétuo, nos vários órgãos dos sentidos (língua, olhos, mãos, nariz, ouvido), mostrando que em todos os casos havia a percepção de um efeito no respectivo órgão, exceto no nariz, onde não se percebia nenhuma sensaçãode odor. Entretanto, comenta ele, havia, nas

aecio@iqm.unicamp.br.

descargas elétricas produzidas pelos contacto dos fios metálicos ligados a seu aparelho, a produção de odores. No final da comunicação Volta mostra certa semelhança de forma entre os discos empilhados com os órgão elétrico do torpedo ou peixe-elétrico, justificando assim o nome dado. Antes mesmo da carta de Volta serpublicada, em maio de 1800, William Nicholson (1753-1815) e Anthony Carlisle (1768-1840) constroem uma pilha e realizam a eletrólise da água. O primeiro era secretário da Royal Society. Em julho de 1800, William Cruickshanks (1745-1800), também em Londres, realiza a primeira eletrodeposição de um metal7-10. Alessando Giuseppe Anastasio Volta nasceu em 18 de fevereiro de 1745, em Como, próximo a Milão...
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