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A luta dos seringueiros e a criação das reservas extrativistas:
os trabalhadores da borracha numa perspectiva histórica
Marco Aurélio Maia Barbosa de Oliveira Filho 1
Durante muito tempo, a atividade de coleta do látex da seringueira2 com o intuito de
transformá-lo em borracha foi realizada somente por algumas comunidades indígenas. No ano de
1736, a borracha foi anunciada pelo pesquisadorfrancês La Condamine, que descreveu seu uso por
nativos do rio Solimões. Seu valor comercial, entretanto, veio a adquirir importância somente em
1839, ano em que Charles Goodyear descobriu o processo de vulcanização da borracha, processo
este que conferiu maior durabilidade e resistência ao material. Deste modo, a borracha passou a ser
absorvida pela indústria no decorrer da denominada SegundaRevolução Industrial, sobretudo pela
indústria automobilística, que a popularizou no início do século XX.
Os primeiros seringueiros, aqueles trabalhadores que retiram o látex da seringueira,
chegaram à Amazônia na década de 1870. Oriundos do Nordeste, milhares de indivíduos escaparam
da seca em direção à Amazônia, terra considerada superabundante e inabitada. Quando chegaram,
no entanto, sedepararam com diversos povos indígenas que viviam de forma harmoniosa com a
natureza, e entraram em confronto para poderem se estabelecer nos seringais. Além disso, estes
retirantes envolveram-se num regime de intensa exploração do trabalho, realizada pelo seringalista
(o senhor dos seringais), que os escravizava inserindo-os num círculo vicioso de dívidas. Deste
modo, o sonho de voltar com umaboa quantia de dinheiro à terra natal se tornava uma utopia
inatingível.
Um seringal é formado por várias colocações, e cada uma destas, por sua vez, são compostas
por uma humilde casa construída numa pequena clareira com produtos da floresta e adaptada à vida
amazônica, e pelas estradas de seringa – trilhas que passam entre as cerca de 150 seringueiras de
cada colocação. O seringal aindapossui um barracão, onde são vendidos gêneros alimentícios e
demais produtos aos seringueiros a preço de ouro. O sistema formal deste tipo de venda, que
culmina na escravidão por débito, é denominado de aviamento. Além disso, os seringueiros eram
proibidos de desenvolver qualquer tipo de atividade que os desviassem da coleta do látex, mesmo
que esta se destinasse à sua subsistência; eles tambémdeviam pagar um “aluguel” pela utilização
das estradas de seringa e entregar parte de sua produção ao seringalista. A grande maioria dos
seringueiros era composta de analfabetos, que mal podiam perceber as trapaças do patrão com a
contabilidade, e, aqueles que questionavam as contas do patrão sofriam coação pela violência,
sendo muitas vezes queimados vivos com a borracha sobre eles.
Esteperíodo, que vai do final da década de 1870 até o início da década de 1910, ficou
conhecido como o “primeiro ciclo da borracha”. Ao longo destes anos a borracha se tornou o
segundo produto no ranking de exportação do país, perdendo apenas para o café, e as cidades de
Belém e Manaus passaram por grande modernização, sendo a construção do ostentoso teatro de
Manaus o maior legado da opulência desteperíodo. Os barões da borracha auferiram grandes
lucros, enquanto que os seringueiros permaneciam endividados. O renomado escritor Euclides da
Cunha percorreu, no ano de 1905, mais de três mil quilômetros pelo Rio Purus, e teve a
oportunidade de presenciar e registrar as mazelas enfrentadas por estes trabalhadores da borracha.
1

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Graduado em Ciências Sociais pela UFSCar, mestre emSociologia pela FCLAR (UNESP).

A seringueira é uma árvore da família das Euphorbiaceae (Hevea brasiliensis), originária da bacia hidrográfica do Rio
Amazonas, onde existia em abundância e com exclusividade. O látex é encontrado na secreção esbranquiçada produzida
por algumas plantas, dentre elas a seringueira, quando seus caules são feridos, e tem como função, uma vez consolidada
com a...
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