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A área de pouso em Fra Mauro

Metade da face brilhante da Lua – e quase toda a face escura – é coberta de áreas montanhosas cheias de crateras, as luminosas regiões que, vistas da Terra, contrastam tão fortemente com a parte mais escura chamada de 'mare' , os 'mares' de lava sólida e plana resfriada por milhões de anos, que se formaram relativamente tarde na superfície do satélite. Pelo fatodas rochas do 'mare' serem relativamente jovens e cobrirem muito menos da metade da superfície lunar, a comunidade científica americana precisava de amostras de rocha e solo das regiões mais elevadas, as regiões montanhosas, se quisessem entender a geologia lunar primitiva. As Apollo 11 e 12 encontraram fragmentos de rochas diferentes das encontradas comumente nos 'mares' em que alunissaram,parecendo ter sido jogados ali por impactos sofridos há milhões de anos pela região montanhosa do satélite; apesar de estudos desses fragmentos produzirem dados da idade geral e composição mineral dos materiais das montanhas, nada poderia substituir o ato de dar uma olhada nas amostras ao vivo em seu lugar natural, os leitos rochosos das áreas montanhosas.
Apesar da NASA não estar tecnicamente prontapara pousar um módulo lunar num terreno acidentado, o comitê que escolhia as áreas de pouso das missões Apollo estava interessado num lugar chamado Colinas de Fra Mauro, um pedaço pequeno e relativamente plano na região das montanhas, assentada como uma ilha baixa no meio do Oceano das Tormentas. Um local chamado Cratera Cone, uma cratera jovem de 300 metros de largura, era de especial interessepara eles.


Vista de Fra Mauro,(direita, acima) local do pouso abortado da Apollo 13 na Lua.
Do ponto de vista operacional, Fra Mauro oferecia alguns desafios e oportunidades adicionais. Pela necessidade da tripulação de encontrar um ponto relativamente plano para pousar, eles teriam que fazer contato com o solo a mais de um quilômetro da cratera Cone e dali andar até a borda. Na segunda metadeda caminhada até a cratera, os astronautas precisariam fazer uma subida de cerca de dez graus e a jornada prometia ser um teste importante para a mobilidade humana na Lua. Em termos de atividades na superfície lunar, a 'missão Fra Mauro' era muito mais ambiciosa que qualquer uma das outras alunissagens mas, por conta do destino, ela precisou de duas tentativas para ser completada. James Lovell,Fred Haise e John Swigert – a tripulação da Apollo 13 – partiram na primeira missão a Fra Mauro, mas um acidente com a espaçonave os obrigou a abortar a tentativa antes mesmo que chegassem à Lua..
A NASA havia concentrado por anos a sua energia nos estágios críticos das missões: o lançamento da Terra, a partida da órbita terrestre, a entrada na órbita lunar, a sequência de pouso propriamente dita,a decolagem da Lua, o encontro com o Módulo de Comando, a partida da órbita lunar e o mergulho flamejante na atmosfera terrestre, em direção ao choque no mar. Ironicamente, foi durante um dos períodos tranquilos, a longa travessia pelo vácuo entre a Terra e a Lua, que alguma coisa deu errado.
[editar]“Houston, temos um problema”

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A Apollo 13 foi lançada cerca de cinco meses após aApollo 12 ter retornado da Lua. Durante os primeiros dois dias da missão a viagem estava tranqüila, desafiando os presságios dos supersticiosos com relação ao número 13. As nove horas da noite, hora de Houston, centro do controle da missão e da espaçonave, do dia 13 de abril, a tripulação tinha acabado de fazer uma rotineira transmissão de TV. O comandante James Lovell e o piloto do módulo lunar'Aquarius' Fred Haise, completavam uma checagem do módulo e o piloto do módulo de comando Odissey 'Jack' Swigert estava se preparando para ver algumas estrelas através do sextante. Com 55 horas e 55 minutos de missão, todos os três astronautas ouviram e sentiram um grande barulho nas entranhas da nave. Durante os próximos minutos, a medida que eles e os controladores de terra faziam uma avaliação...
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