Ciclo da cana e do ouro

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4 Os Ciclos da Cana-de-Açúcar e do Ouro na História Colonial Brasileira

No Capítulo anterior, mostramos que os padrões de desenvolvimento econômico e institucional no território brasileiro estão intimamente relacionados a um amplo conjunto de características geográficas e climáticas. Observando esses padrões, é possível relacioná-los à diversidade de trajetórias históricas experimentadas pelasregiões do país. O passado colonial parece ter imprimido feições distintas na sociedade brasileira de acordo com as possibilidades que a localização geográfica e os recursos naturais ofereceram à exploração econômica
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da metrópole. Entre 1500 e 1822, o Brasil esteve sob a condição de colônia de Portugal. Durante a maior parte deste período, aintervenção portuguesa, de caráter claramente extrativo, se fez sentir de formas e intensidades diferentes no território do país. O tipo de intervenção variava de acordo com o interesse europeu sobre determinados bens, com o tipo de atividade econômica que a exploração desses bens engendrava e com a viabilidade da atividade e do exercício de um controle efetivo da mesma, dadas as dimensões geográficasdo país. Nos primeiros anos da colonização, a principal atividade econômica era a extração de pau-brasil, que era obtido, basicamente, através de escambo com a população nativa. Quando Portugal decidiu colonizar o Brasil efetivamente, criou o sistema de capitanias hereditárias que, apesar de sua duração efêmera, marcou o início de uma exploração mais sistemática da colônia como fonte de extração derenda. Diferentes atividades econômicas, então, começaram a ser promovidas pelos colonos. Na região Nordeste, devido às características climáticas e à proximidade à Europa, as decisões acerca da exploração econômica desse território vinham diretamente da metrópole9 e, durante todo o período colonial, foi uma região cujo

A coroa portuguesa chegou a proibir o cultivo de qualquer gênero diferenteda cana-de-açúcar em uma determinada faixa do litoral nordestino (Fausto, 2006). Freire (1976) chama atenção para

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36 destino esteve muito associado à sua condição de colônia. A região Sudeste não sofria tanta intervenção inicialmente, tendo sido desenvolvidas atividades diversificadas e mais condizentes com o interesse dos colonos que permaneceram, de certo modo, à margem dosempreendimentos coloniais apoiados por Portugal10. Portanto, a distância em relação à metrópole, devido aos custos e às dificuldades de transporte na época, era uma variável relevante para o grau de intervenção sofrido pela colônia ao longo de seu território:

“A distância física entre Lisboa, o principal centro de decisão políticoadministrativo, e as cidades litorâneas brasileiras, e destas para ointerior, transformava em meses ou anos o tempo das decisões (...). Impunha-se, assim, um ‘tempo administrativo’ que adiava as decisões e prejudicava a eficiência da máquina de governo”.(Wehling, 1994, p.302)

Entre as diversas atividades que se desenvolveram na época colonial – cana-de-açúcar, fumo, mineração, café, algodão, pecuária, entre outras –, é
PUC-Rio - Certificação Digital Nº 0510685/CApossível destacar dois ciclos econômicos que, segundo Simonsen (1979), foram cruciais na formação econômica do Brasil: a cana-de-açúcar e a mineração. Embora seja inevitavelmente reducionista analisar tais episódios como ciclos, pois dá uma idéia de surgimento ascensão e fim – o que não é totalmente verdade, especialmente, no caso do açúcar –, estes permitem identificar, nas áreas diretamenteafetadas no período “hegemônico” do produto, a estrutura institucional a eles associada. Nos períodos mais prósperos dessas atividades, havia de fato uma mobilização de esforços econômicos, de mão-de-obra bem como da máquina burocrática e administrativa para explorar ao máximo as rendas disponíveis. A partir do momento em que essas rendas davam sinais de esgotamento, apesar de as atividades, muitas...
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