Navios mercantes

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As técnicas de navegação na época dos descobrimentos portugueses
A navegação em alto mar foi desde ha muito tempo uma necessidade vitalpara muitos povos. As dificuldades com que se depararam os primeiros marinheirosforam enormes, o que nao impediu os fenícios de navegarem por todo o mediterrâneo, ou mais tarde os normandos de atingirem o sul da Europa usando embarcaçõese técnicas de navegaçãorelativamente rudimentares. A navegação era feita à vista, i.e., junto à costa, e muito raramente as embarcações se aventuravam pelo alto-mar.
Só por volta do século XV da nossa era e que as técnicas de navegação começaram a ter um desenvolvimento acentuado permitindo realizar a primeira circunavegacao da terra em 1520. Os portugueses contribuíram significativamente em todo o desenrolar destasinovações que iriam marcar uma viragem na historia.
Ao se aventurarem por mares nunca antes navegados os pilotos portuguesesdepararam com dificuldades de navegação: determinação rigorosa da sua posiçãoem alto mar e mapas imprecisos. Inicialmente dispunham de pouco mais que umastrolábio, inventado pelos gregos ha mais de mil anos, para medir a altura dos astros, e uma bússola que também já existiaha pelo menos mil anos.
LATITUDE
A latitude era determinada medindo a altura da estrela polar. O processo era simples e directo: a altura da estrela polar em relação à linha do horizonte indicava directamente o valor da latitude do ponto de medição. Simples, mas foram os portugueses os primeiros os primeiros a faze-lo. Mais tarde os portugueses vieram a constatar que a estrela polar seencontrava na realidade desviada de 4º do eixo polar da aboboda celeste (actualmente o desvio é inferior a 1º).
Ao chegarem à linha do equador, porém, a estrela polar deixa de ser visível. A primeira solução pensada foi a de tentar encontrar um ponto fixo no firmamento austral que pudesse servir de referencia. Constataram que a constelação que mais se aproximava do eixo celeste era o cruzeiro do sul.Esta solução teve se ser repensada pois esta constelação encontra-se a cerca de 14 graus do verdadeiro sul, o que conduzia a erros apreciáveis na determinação da latitude.
Pensou-se então em usar o sol. O problema deste astro é não se poder considerar um corpo celeste "fixo" em relação à terra. A solução foi recorrer a almanaques solar. Nestes livros encontrava-se registada a posição (altura) dosol quando este esta no zénite (ponto mais alto) nas várias latitudes para todos os dias do ano. Assim, bastava saber o dia do ano e medir a altura solar para imediatamente se saber a latitude do ponto onde se encontravam as embarcações. Datam de 1483 os primeiras cartas de declinação solar. O usado pelos portugueses foi compilado por um judeu de Sevilha, Abraão Zacutto.
LONGITUDE
A longitudeera um problema mais delicado para o qual parecia não haver soluções. Inicialmente a navegação da costa africana fazia-se a vista, i.e., navegando junto ao litoral. Com a aproximação ao equador os ventos impeliam as caravelas a entrarem bem dentro de alto mar. Dai nasceu a necessidade da determinação da longitude, ou seja, distancia na direcção Este-Oeste a um determinado ponto de referencia. Asoluções não eram muitas.
A única pista conhecida para determinar aproximadamente a longitude era medir a posição da lua em relação as estrelas. A lua, movendo-se em torno da terra em cerca de 27 dias, é vista em diferentes posições do firmamento consoante a longitude do ponto de observação. As diferenças são muito pequenas, pelo que exige grande precisão nas medições (difíceis realizar a bordodos navios). Mais importante ainda, não existiam, na época, almanaques lunares rigorosos. O alemão Regiomontanus foi o primeiro a publicar, em 1474, o primeiro almanaque lunar digno de confiança. No entanto, os erros na determinação da longitude podiam ser superiores a 10º.
Ao observarem que a declinação magnética da bússola (diferença entre o norte magnético e o norte verdadeiro) variava em...
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