Crescimiento y perspectiva - adam smith

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EL CRECIMIENTO A LARGO PLAZO, LA HISTORIA ECONÓMICA Y EL LEGADO DE ADAM SMITH
Leandro Prados de la Escosura
Universidad Carlos III de Madrid

¿Qué origina el crecimiento económico, su aceleración o su declive?, es una preocupación secular compartida por economistas e historiadores, que se encuentra ya en William Petty y Gregory King, aunque fuera Adam Smith quien la expuso de manerasistemática (Maddison, 2003: 15-7). En efecto, el crecimiento, entendido en términos de producto por persona, era para Smith el motivo central de la economía política. En este ensayo se examina la vigencia de las ideas de Smith en el balance que ofrece de las causas del crecimiento económico la moderna historia económica, tras su reconciliación con la economía. 1. LA TORTUOSA RELACIÓN ENTRE LA ECONOMÍA Y LAHISTORIA ECONÓMICA En sus orígenes, la historia económica constituía una rama de la ciencia económica e integraba las instituciones en la explicación del cambio económico (Hartwell, 1973: 40). Sin embargo, el rechazo del método deductivo por las escuelas históricas alemanas (y británica) que prefirieron el método inductivo, cuya fuente de conocimiento era la Historia, derivó en la ruptura entrehistoriadores y economistas, que se consolidaría en la primera mitad del siglo :xx con el rechazo tajante de la validez de los principios neoclásicos para el estudio del pasado. Mientras tanto, los miembros de la escuela neoclásica se alejarían del enfoque histórico-institucional, con la excepción de Alfred Marshall (1920: 602), quien apunta:
Aunque las causas inmediatas de los principalesacontecimientos de la historia se encuentran en las acciones de los individuos, sin embargo, la mayoría de las con-

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ESTUDIOS EN HOMENAJE A LUIS ÁNGEL ROJO

diciones que han hecho posible estos acontecimientos derivan de la influencia de instituciones heredadas.

La expansión internacional iniciada tras la Segunda Guerra Mundial renovó el interés de los economistas por el desarrollo altiempo que estimulaba a los historiadores económicos a considerar las experiencias de crecimiento del pasado. La preocupación por el mismo tipo de problemas no condujo, sin embargo, a una reunificación automática de la teoría económica con la historia. Para el economista, la ignorancia de la historia económica representaba un reducido coste de oportunidad a causa de su escasa calidad (McCloskey,1981). Para el historiador económico, la formulación neoclásica soslayaba las cuestiones de mayor interés. El universo neoclásico de los años cincuenta carece de fricciones, no existen instituciones y todo cambio sucede en mercados que operan de manera perfecta. En resumidas cuentas, los costes de adquirir información, la incertidumbre y los costes de transacción no existen (North, 1981: 3). En lasúltimas décadas, no obstante, el redescubrimiento por los economistas de los derechos de propiedad y el cambio institucional, la demografía y la educación han conducido a una paulatina convergencia con los historiadores económicos. Las instituciones, concuerdan los modernos historiadores económicos, establecen los incentivos que condicionan el comportamiento económico y, junto a la tecnología,determinan los costes de transacción y de producción y, en definitiva, la viabilidad y rentabilidad de la actividad económica. La reconciliación está, pues, en marcha y la historia vuelve a importar para el economista.

2. LA VISIÓN DEL CRECIMIENTO EN ADAM SMITH Los modernos economistas historiadores denominan crecimiento smithiano a aquel basado en la división del trabajo y en la especialización, entanto asocian a Schumpeter el crecimiento asentado sobre el cambio tecnológico (Mokyr, 1990; Lal, 1999). Historiadores económicos y economistas del largo plazo coinciden, sin embargo, en situar lo que Kuznets (1966: 1) calificó de moderno crecimiento económico, esto es, un incremento sostenido del producto per capita o por trabajador, muy a menudo acompañado por un aumento de la población y...
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